任何一項新發明,都來自於現況的不滿足。

邁克•貝爾(Mike Bell)不喜歡市場上任何一款智慧手錶。這倒不是因為它們裡面都沒有英特爾公司(Intel)的晶片。這位46歲工程師,英特爾新設備集團(New Devices Group)主管感到煩惱的是,大部分人的智能手錶創意,似乎都是把智能手機縮小之後放到你的手腕上。

“我覺得人們並不想在手腕上戴一款裝配了炫目科技的手錶。”貝爾說道,“他們想要的是能表明自己的趣味,同時也能靠科技提供強大功能的東西。”

直到蘋果公司(Apple)9月發佈廣受期待的智慧手錶之前,可穿戴設備市場一直在磕磕絆絆地發展,蘋果公司的這個產品將在2015年年初上市銷售。人們預計,可穿戴全系產品的銷售將大幅飆升。木星研究公司(Jupiter Research)預測,到2019年,人們佩戴的智慧手錶將達到1億美元。
貝爾的任務,就是確保這個全球最大的半導體製造商發現挺進所有這些可穿戴設備的途徑。就目前而言,這類設備主要是指智慧手錶,英特爾公司在這一產品領域已經落後了。蘋果公司不會在其手錶中採用英特爾的產品(英特爾的產品同樣也沒進入Samsung Gear和Moto 360兩種智慧手錶)。貝爾的計畫的著眼點是非科技類公司——知道怎麼製造人們會穿戴同時需要電子元件支援的產品的公司。他關注的領域離科技行業確實夠遠,至少對這個保守的半導體巨人來說如此。

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9月,貝爾出現在了“紐約時裝週”(New York Fashion Week)的一個活動上,與小野洋子(Yoko Ono)只隔兩個座位。還好,那天他沒有按慣常著裝:平底人字拖鞋和湯米•巴哈馬(Tommy Bahama)短袖襯衫。截至目前,英特爾公司一直在和時裝公司“開幕式”(Opening Ceremony)和“化石”(Fossil)手錶這樣的時尚公司合作,同時,也和耳機製造商SMS Audio達成了合作,這家製造商開發出了可跟蹤你心率的自供電耳機。此外,據報導,英特爾在3月還以1億美元的價格收購了健身追蹤器(fitness-tracker)初創企業Basis。
貝爾的手腕上戴著一塊Basis智能手錶,他說:“不怎麼樣的產品和大肆炒作給這個行業造成了一些切實的破壞,所以,人們會問:‘可穿戴科技原來就是這個樣子?’我們想說的是,不,根本就不是這個樣子。你是可以設計出既優雅、時尚,又能在無形中給你帶來強大功能的產品的。”

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自2013年9月組建New Devices Group以來,貝爾這位蘋果公司和奔邁公司(Palm)的前高管一直親自挑選每位員工。該機構現在三藩市設有一個設計工作室,這個工作室由漢斯•莫里茨(Hans Moritz)管理,他在眼鏡製造商Oakley公司擔任設計負責人有近10年之久。科學部門由史蒂文•赫爾姆斯(Steven Holmes)管理,他是被從耐克公司(Nike)挖來的,他在耐克公司參與了健身跟蹤器FuelBand的開發。英特爾公司沒有給貝爾限定預算和配置的人員數量,不過貝爾說,他會讓這個機構保持小巧,要讓它像一個“資金非常充裕的初創企業”那麼運轉。
就未來的發展方向而言,英特爾公司與SMS Audio在耳機上的合作就是一個路線圖。這次合作始于貝爾為其科學團隊下達的出發令,他讓他們給自己拿來一些可讓英特爾公司進入其中的可穿戴科技產品。有一天,兩位工程師給他展示了一些耳機原型機,耳機上裝有可讀取脈搏率的光學感測器,但這些耳機帶有一個笨重的電池盒和一個藍牙發射器。貝爾讓工程師去掉電池和藍牙裝置。幾個月後,他們帶著系列耳機產品回來了,不過這些耳機的電力和資料傳輸是通過智慧手機的耳機插口實現的。2014年1月,英特爾公司CEO 布萊恩•科再奇(Brian Krzanich)在大型消費電子產品展會CES上展示了這些耳機。耳機吸引了SMS Audio的注意,該公司得到了籃球球星卡梅羅•安東尼(Carmelo Anthony)和饒舌歌手50 Cent的支持。自此,兩家公司開始在這類產品上展開合作。英特爾公司貢獻的是科技,SMS Audio則熟諳如何設計出恰當的顏色和線長,怎麼讓耳機的各部分尺寸協調以及如何獲得良好的聲音效果。
“這是一種非常密切的合作,合作的內容甚至包括包裝盒上的文字措辭,不過確切地說,這是他們的產品。”貝爾說道,“沒有這樣一個品牌,我們要做出這樣的耳機就是癡人說夢。”SMS Audio公司的董事長布萊恩•諾赫(Brian Nohe)則說道:“英特爾在公司內部組建了一個特別團隊。這個主意太聰明了,不管是誰做出的決策。” Intel 已經踏上了時尚之路。